Mon chien tousse : pourquoi, et que faire ?

Un chien Berger Allemand assis sur le sol en train de tousser

Comme les humains, les chiens peuvent parfois bâiller, ronfler, haleter, éternuer... et aussi tousser. C'est même d'ailleurs courant et le plus souvent bénin, en tout cas tant que cela reste anecdotique.


La toux peut toutefois être aussi le signe annonciateur d'un problème sous-jacent plus grave - notamment sur le plan respiratoire. Il ne faut donc pas passer à côté, en particulier si elle revient régulièrement sans vraiment de raison connue.


Pourquoi un chien tousse-t-il ? Qu'est-ce que cela signifie s'il crache, siffle et/ou vomit en même temps ? Quand doit-on s'inquiéter, et comment réagir ?

Qu'est-ce que la toux ?

Un petit chien sur la plage tousse à cause du sable

La toux désigne une expiration brutale, bruyante et violente par la bouche de l'air contenu dans les voies respiratoires, à la suite d'une irritation. Il s'agit d'un réflexe de l'organisme, qui permet d'épurer les voies respiratoires, et qu'il est difficile de contenir (un peu comme l'éternuement). Elle concerne les humains, mais aussi les chiens, les chats et beaucoup d'autres animaux.

 

La toux n'est pas une maladie, mais un symptôme causé le plus souvent par la présence d'un élément qui gêne les voies aériennes et/ou par une irritation des muqueuses. Elle peut être bénigne et passagère, ou au contraire persistante et nettement plus problématique. Elle peut prendre différentes formes, en fonction de la façon dont elle se manifeste.

Les différentes formes de toux chez le chien

Un chien marron en train de tousser au milieu des feuilles qui tombent

Comme chez l'humain, on distingue deux formes de toux chez le chien :

  • la toux grasse, définie par la présence de glaires et autres sécrétions du même type qui encombrent les voies respiratoires ;
  • la toux sèche, en l'absence de la production de telles mucosités.

 

Le type de toux dépend de la cause sous-jacente : la toux sèche est le plus souvent la conséquence d'une irritation au niveau de la gorge, tandis que la grasse découle généralement d'une infection ou de la présence de particules indésirables dans les voies respiratoires.

 

Les sécrétions produites ont en effet pour rôle de faciliter le nettoyage de l'appareil respiratoire en évacuant les poussières, microbes, acariens... qui pourraient sinon le gêner. Elles sont donc utiles au bon fonctionnement de l'ensemble, même si elles ne sont pas très agréables.

Les causes de la toux chez le chien

Un chien qui tousse peut le faire pour un grand nombre de raisons : une maladie, un objet coincé dans sa gorge et qui gêne sa respiration, une allergie...

Une maladie respiratoire

Un Caniche avec un masque respirateur est allongé sur une table

Un grand nombre de maladies respiratoires sont à même d'avoir la toux comme l'un de leurs principaux symptômes. C'est le cas notamment de :

  • la toux du chenil, sans grande gravité mais très contagieuse ;
  • le rhume du chien, semblable au rhume des humains ;
  • la bronchite, une inflammation passagère des bronches ;
  • la pneumonie, une infection aigüe qui touche les poumons ;
  • l'asthme, qui se manifeste par crises avec des difficultés à respirer ;
  • l'oedème pulmonaire, c'est-à-dire de l'eau dans les poumons ;
  • la maladie de Carré, qui peut attaquer les poumons entre autres organes ;
  • le collapsus trachéal, qui correspond à un affaissement de la trachée sur elle-même ;
  • le cancer du poumon, d'autant plus dangereux qu'il se métastase rapidement.

 

Selon les cas, la toux engendrée par ces maladies peut être grasse ou sèche, et durer plus ou moins longtemps. Il n'y a pas forcément beaucoup d'autres symptômes présents : la fièvre et les glaires restent toutefois courantes, a fortiori en cas d'infection par des virus ou des bactéries.

Une maladie cardiaque

Un vétérinaire écoute le coeur d'un chien avec un stéthoscope

Même si cela peut surprendre, beaucoup de maladies cardiaques sont susceptibles d'entraîner à terme des difficultés respiratoires, et en particulier une toux. C'est ce que l'on appelle la toux cardiaque.

 

En effet, lorsque le coeur est très affaibli et que le chien souffre d'insuffisance cardiaque, un oedème pulmonaire (c'est-à-dire une présence anormale d'eau dans les poumons) est susceptible d'apparaître. La respiration est alors gênée, et une toux généralement sèche, persistante et se produisant par quintes se met en place. D'autres symptômes sont bien souvent présents, comme un essoufflement anormal et une respiration sifflante.

 

Parmi les maladies susceptibles de conduire un chien à développer une insuffisance cardiaque et donc à tousser, on peut citer notamment la cardiomyopathie dilatée, l'endocardiose, la sténose aortique et la dirofilariose (maladie des vers du coeur), mais il en existe d'autres.

La présence d'un corps étranger

Un chien ferme les yeux en tousssant

Lorsqu'un corps étranger vient se loger dans les voies respiratoires, le chien peut se mettre à tousser pour tenter de l'en expulser. Il peut s'agir d'un épillet, d'un morceau de nourriture ou d'un petit objet ayant fait une « fausse route » lors de la déglutition, d'eau s'il boit la tasse voire manque de se noyer, etc.

 

En fonction de la taille du corps étranger, de la façon dont il est positionné dans les voies aériennes et de l'ampleur de la gêne respiratoire, le chien peut manifester d'autres signes que la toux, comme une respiration sifflante, une impression de suffocation et/ou des sortes de râles comme s'il étouffait. Si la respiration est complètement bloquée, il ne peut d'ailleurs même pas réellement tousser ni émettre de son. Il s'agit alors évidemment d'une urgence vitale, qui nécessite une prise en charge absolument immédiate.

Une allergie

Un beau chien noir et brun debout dans un champ de pissenlits

Parmi les nombreux symptômes susceptibles d'être causés par une allergie, figure notamment la toux.

 

Cette dernière peut être causée par de la poussière, des acariens, de la fumée... Elle est généralement persistante, sèche, mais peut devenir grasse si des microbes en profitent pour proliférer et causer une surinfection. Lorsqu'elle est causée par une exposition au pollen (ce que l'on appelle couramment le rhume des foins), elle est alors plutôt cyclique, ce qui permet d'en identifier la cause assez facilement.

 

Elle s'accompagne souvent d'autres signes comme un nez qui coule, des yeux rouges et/ou qui pleurent. Tout dépend toutefois de l'allergène en question, et de la façon dont l'organisme de chaque chien y réagit.

La vieillesse

Un vieux Jack Russel âgé de 10 ans avec un air heureux
Les vieux chiens sont souvent sujets à des toux cardiaques

Il est assez courant de voir des vieux chiens qui toussent plus ou moins régulièrement, à cause des problèmes cardiaques et respiratoires qu'ils peuvent développer avec les années.

 

Le système cardiovasculaire se fatigue en effet peu à peu avec le temps, en particulier chez les races de grande taille, qui sont prédisposées pour des questions morphologiques à développer une toux cardiaque. D'ailleurs, les maladies cardiovasculaires représenteraient près de 20% des causes de mortalité chez le chien, d'après une étude britannique publiée en novembre 2011 dans la revue L'Essentiel.

 

L'appareil respiratoire a lui aussi tendance à fatiguer avec les années : les anneaux qui composent la trachée tendent à devenir plus mous, et cette perte de rigidité favorise les problèmes respiratoires, donc potentiellement la toux.

L'obésité

Trois Golden Retrievers en fort surpoids assis dans le vent

L'on n'y pense pas forcément, mais l'obésité est un facteur de risque fort de la toux, et plus précisément de la toux chronique.

 

Les raisons sont multiples :

  • un surpoids important fatigue davantage le coeur et augmente donc à long terme le risque d'insuffisance cardiaque et de toux cardiaque ;
  • il aggrave également l'asthme, dans le cas d'un chien asthmatique ;
  • il entraîne une baisse des défenses immunitaires, et cause donc un risque accru d'infections respiratoires (bronchites, pneumonies...) ;
  • il accentue les reflux gastriques, qui augmentent le risque de toux en irritant les muqueuses de la gorge ;
  • l'excès de graisse au niveau du cou et de la cage thoracique gêne la respiration en exerçant une pression sur les voies respiratoires.

 

Chez le chien, les études manquent pour estimer la prévalence de la toux chez les sujets obèses. Chez l'humain en revanche, diverses études ont mis en avant une forte corrélation entre les deux. C'est le cas notamment de l'étude intitulée « Risk Factors for Chronic Cough Among 14,669 Individuals From the General Population » et publiée en 2017 dans la revue scientifique Chest : si l'on en croit ces résultats, les personnes obèses auraient en moyenne presque 50% de chances de plus de souffrir de toux chronique que le reste de la population, toutes choses égales par ailleurs.

Le tabagisme passif

Un homme fume une cigarette à côté de son Chihuahua

Il n'y a pas que les humains qui sont sensibles au tabagisme passif : les animaux aussi. C'est peut-être même encore plus dangereux pour les chiens que pour nous, dans la mesure où leur appareil respiratoire est plus fragile que le nôtre.

 

Lorsqu'elle pénètre dans les voies aériennes par le biais de l'inspiration, la fumée de cigarette agresse les muqueuses et peut donc occasionner une toux. C'est d'ailleurs vrai pour toutes les fumées en général, et pas seulement celle issue du tabac.

Un air ambiant trop sec

Un chien blanc dort sur le lit à côté d'un ventilateur

Il peut arriver à certains moments que l'air ambiant soit trop sec, c'est-à-dire qu'il contienne un trop faible taux d'humidité (inférieur à 40 ou 50%). Cela se produit généralement en hiver à cause du chauffage, et en été du fait de la climatisation et/ou du ventilateur. Il existe également des différences d'un territoire à l'autre, en fonction du climat local.

 

Or, un air ambiant trop sec est susceptible d'irriter les muqueuses des voies respiratoires et donc de déclencher des quintes de toux. Il favorise également la suspension de particules (poussières, pollen...) ainsi que le développement de certains microbes, qui sont tous deux des causes potentielles de toux.

Certains chiens toussent-ils plus que d'autres ?

Un vieux chien Boxer assis devant une balle de tennis

Même si absolument tous les chiens peuvent tousser, certains sont tout de même davantage concernés que d'autres.

 

C'est le cas en particulier :

 

  • des races prédisposées aux maladies respiratoires, comme le Husky ;

 

 

  • des races sujettes aux problèmes cardiaques, comme le Dobermann ou le Cocker ;

 

 

  • des sujets en fort surpoids, car cet état impacte le coeur et les capacités respiratoires ;

 

  • des sujets âgés, car le coeur se fatigue avec l'âge et perd en efficacité, ce qui peut se traduire par des problèmes respiratoires.

 

Cela ne signifie pas que ce sont forcément des chiens qui toussent beaucoup : simplement, le risque est plus élevé chez eux que chez leurs congénères. Il existe ensuite une grande part d'aléatoire, qui fait que certains individus prédisposés aux troubles respiratoires ne développent jamais de véritable problème de toux, tandis que d'autres a priori sans facteur de risque toussent régulièrement.

Les symptômes présents en même temps que la toux

Un chien Beagle qui tousse sous sa couverture

Lorsqu'un chien tousse, d'autres symptômes sont souvent présents.

 

Les cas de figure les plus fréquents sont :

  • des difficultés à respirer et/ou des sifflements ;
  • des crachats de glaire et/ou de mousse ;
  • des vomissements ou des tentatives de vomissements ;
  • des éternuements avec éventuellement d'un nez qui coule ;
  • des yeux rouges et qui pleurent ;
  • une fièvre plus ou moins prononcée ;
  • de la bave.

 

Ces symptômes dépendent de la cause sous-jacente de la toux : par exemple, une infection se traduit bien souvent par de la fièvre, tandis qu'une allergie s'accompagne généralement d'yeux rouges et gonflés. Le fait de les noter aide le vétérinaire à établir un diagnostic et à identifier avec précision l'origine de la toux.

Chien qui tousse : quand faut-il s'inquiéter ?

Un petit chien de type Spitz avec la gueule ouverte

Un chien qui tousse de temps en temps ne nécessite pas forcément que l'on s'en inquiète. En effet, c'est souvent le fait d'une irritation passagère, liée par exemple à du pollen ou de la poussière. En revanche, si cela se produit régulièrement et sans raison, c'est peut-être le signe d'un problème plus grave (infection, cancer...), qui mérite qu'on s'y arrête.

 

Dans l'ensemble, mieux vaut s'inquiéter si :

  • le chien tousse beaucoup et/ou régulièrement sans raison apparente ;
  • la toux semble douloureuse pour lui ;
  • elle survient à l'excitation et/ou à l'effort ;
  • elle s'accompagne de difficultés à respirer ;
  • d'autres symptômes sont présents : fièvre, apathie, vomissements...

 

Si l'on est dans l'un des cas précédents, il est probable que la toux ne soit pas liée à une simple irritation. Mieux vaut donc contacter un vétérinaire pour savoir de quoi il en retourne.

Mon chien tousse : que faire ?

Une femme emmène son chien Beagle chez une vétérinaire pour un examen

Si l'on se situe dans un cas qui nécessite que l'on s'inquiète (toux importante, présence d'autres symptômes, etc.), il ne faut surtout pas tenter de lui donner un médicament contre la toux sans l'avis d'un spécialiste. En effet, la toux est un mécanisme de défense qu'il n'est pas toujours pertinent d'empêcher, même si elle n'est pas agréable.

 

À la place, mieux vaut se rendre chez un vétérinaire, car la cause sous-jacente peut être sérieuse. Si des signes de difficultés respiratoires, d'étouffement et/ou de suffocation sont présents, c'est même une urgence vitale, qui nécessite d'intervenir sans perdre une seconde. Dans les autres cas, il faut tout de même consulter sans attendre, même s'il ne s'agit techniquement pas d'une véritable urgence.

 

Pour tenter d'identifier la cause sous-jacente de la toux, le vétérinaire réalise différents examens : une écoute du coeur et de la respiration avec un stéthoscope, une radiographie du thorax, des prélèvements au niveau du nez et/ou des yeux s'il soupçonne une infection, etc.

 

Si c'est possible, il est pertinent de noter pendant quelques jours les moments où la toux se produit, l'intensité des crises et l'ensemble des autres symptômes présents : c'est d'une aide précieuse pour établir un diagnostic et écarter certaines pistes. Une méthode encore meilleure est de carrément filmer le chien pendant une quinte de toux et de montrer l'enregistrement au vétérinaire : cela l'aide à juger de l'ampleur des crises et des autres symptômes présents, surtout si la toux est peu fréquente.

Quel traitement donner à un chien qui tousse ?

Un chien qui tousse peut être soigné de deux façons complémentaires :

  • en guérissant la cause de sa toux ;
  • en soulageant sa toux pour éviter qu'il n'en souffre.

Le traitement de la cause sous-jacente

Un homme donne un médicament en gélule à son chien malade

Le traitement de la toux chez le chien dépend de sa cause sous-jacente : on ne soigne pas de la même façon une irritation causée par une allergie, une infection bactérienne ou un épillet coincé dans la gorge... C'est ce qui explique l'importance d'un diagnostic précis.

 

En fonction des cas de figure, plusieurs options sont possibles :

  • une infection bactérienne se soigne avec des antibiotiques ;
  • un corps étranger se retire par endoscopie ou opération ;
  • un fort surpoids nécessite de faire maigrir son chien avec une alimentation spéciale et des exercices adaptés ;
  • un cancer des poumons se traite avec une opération et/ou une radiothérapie ;
  • une allergie se gère en évitant le contact avec l'allergène en question ou, si ce n'est pas possible, avec des anti-histaminiques (c'est-à-dire des médicaments qui réduisent les crises).

 

Pour ce qui est des infections virales et des maladies cardiaques, elles sont rarement soignables. En revanche, il reste parfois possible d'en atténuer les symptômes avec divers traitements : des antivomitifs en cas de vomissements, des boosters d'appétit en cas d'anorexie, etc.

Le traitement contre la toux

En plus des traitements précédents, différents médicaments peuvent être utiles pour soulager la toux et les douleurs correspondantes : ce sont ce que l'on appelle des « antitussifs ». Pour être efficaces, ils ne doivent toutefois pas être utilisés n'importe comment ni dans n'importe quelle situation.

Dans quels cas utiliser un traitement contre la toux ?

Des médicaments et un sirop contre la toux

Il ne faut pas croire que faire stopper la toux par un médicament ou un sirop soit forcément une bonne idée.

 

En effet, ce mécanisme certes désagréable est en réalité un moyen de défense de l'organisme, qui permet d'expulser les intrus gênant l'appareil respiratoire (poussières, microbes, acariens...). Tenter de stopper la toux serait alors contreproductif et ralentirait le processus de guérison en freinant l'expulsion naturelle de ces particules.

 

Les médicaments contre la toux sont en fait surtout utiles dans le cas où la cause sous-jacente met un certain temps avant d'être soignée - voire n'est pas soignable du tout -, car ils évitent alors au pauvre animal de souffrir inutilement. La toux sèche étant la plus douloureuse et irritante, c'est généralement celle qui nécessite un traitement ; à l'inverse, la toux grasse participe à l'élimination des microbes et autres éléments et présente donc bien souvent une utilité pour la guérison.

 

Toutefois, chaque cas est unique : le mieux à faire est donc d'écouter les conseils de son vétérinaire, car lui seul est en mesure de dire si un antitussif est utile ou dispensable.

Les traitements classiques contre la toux

Une femme vétérinaire donne un sirop à boire à un Jack Russel

Lorsque cela s'y prête, le vétérinaire prescrit des antitussifs destinés à la gent canine, qui permettent de soulager les irritations, d'adoucir la gorge et d'apaiser la toux.

 

Comme chez l'être humain, ces médicaments prennent bien souvent la forme de sirops un peu visqueux, à faire boire à son animal. La quantité à donner dépend du gabarit et de l'intensité de la toux : elle est généralement de l'ordre de 2 ou 3 cuillères à café par jour, jusqu'à la guérison. Le prix est très variable d'un produit à l'autre, mais il faut compter dans l'ensemble entre 10 et 20 euros pour un flacon de 150 mL (soit environ 30 cuillères à café).

 

En revanche, les sirops contre la toux pour humains ou pour chats sont à bannir absolument : ils ne sont pas du tout adaptés à nos compagnons canins et peuvent les rendre très malades.

Les traitements naturels contre la toux

Un petit chien blanc à côté d'une tasse de thé et d'un pot de miel

Pour ceux qui souhaitent éviter les antitussifs classiques, il existe des traitements naturels contre la toux, à base notamment d'extraits de plantes, d'huiles essentielles et/ou de produits homéopathiques. Ils sont eux aussi généralement présentés sous forme de sirops.

 

De tels traitements présentent l'avantage d'être disponibles dans le commerce sans ordonnance. En revanche, contrairement à l'image que l'on s'en fait souvent, ils ne sont pas forcément moins forts que les produits classiques : en particulier, ceux à base d'huiles essentielles sont assez concentrés et sont donc à donner dans des quantités bien précises. Côté prix, ils sont du même ordre que ceux des sirops classiques, c'est-à-dire autour de 15 euros pour 150 mL.

 

Si l'on ne souhaite pas recourir à de tels concoctions, une alternative peut être de donner du miel à son chien. En effet, le miel est réputé pour ses vertus antiseptiques, anti-inflammatoires et adoucissantes, ce qui est parfait contre la toux. Cela étant, dans la mesure où il contient une très grande quantité de sucre, il ne doit être donné qu'en toutes petites quantités : pas plus de quelques millilitres par jour, sauf exception.

 

Dans tous les cas, les traitements naturels contre la toux ne doivent pas remplacer les médicaments classiques, en tout cas sans l'accord préalable d'un vétérinaire. L'automédication est en effet à proscrire, y compris dans des cas apparemment sans gravité comme une simple toux.

Le mot de la fin

À l'instar des êtres humains, tous les chiens toussent de temps en temps, sans que cela soit forcément problématique. Petit rhume, air un peu trop sec, irritation passagère... : les causes potentielles ne manquent pas, et la plupart sont sans gravité aucune.

 

Mais la toux est parfois aussi un signe annonciateur d'un problème de santé plus grave, notamment sur le plan respiratoire et/ou cardiaque. Dans ce cas, une visite chez le vétérinaire s'impose, pour tirer la situation au clair et mettre en place un traitement adapté. Dans certains cas, un sirop contre la toux peut être utile : ce n'est toutefois pas systématique, car la toux n'est pas forcément mauvaise en soi.

Par Aurélia A. - Dernière modification : 04/30/2022.

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