Le pelage du chien : composition du poil, croissance, mue...

Le pelage du chien : composition du poil, croissance, mue...

Le pelage du chien est un élément essentiel de son organisme. En plus de son aspect esthétique évident, il sert à protéger la peau des variations de température, de la pluie et même des petits bobos.


Il existe de grandes variétés de pelage, qui dépendent principalement de la race du chien. En effet, la couleur, les motifs, mais aussi la longueur, l'épaisseur et la texture du poil peuvent différer grandement d'un individu à l'autre.


Chacun de ces types de poil présente des particularités dans sa composition, mais aussi dans l'entretien qu'il requiert - d'où l'intérêt pour le maître de connaître le type de pelage correspondant à son chien !

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La composition du poil du chien

Composition du poil
Composition du poil

Le poil est l'élément de base de la fourrure du chien. Il est composé d'une partie enfouie dans le derme (le follicule) qui correspond à la racine, et d'une partie visible (la tige) constituée d'une protéine dénommée kératine ainsi que de nombreux minéraux en quantité infime.

 

À l'intérieur du follicule se trouve une glande sébacée, qui comme son nom l'indique produit le sébum permettant d'hydrater la peau et de lubrifier le poil. Sous le follicule se situe un minuscule muscle qui, en se contractant, redresse et hérisse le poil : c'est ce qui se produit lorsque le chien a peur ou se montre agressif.

 

Le chien présente un pelage composé, c'est-à-dire qu'il existe plusieurs types de poils. On distingue ainsi :

 

  • les poils primaires, aussi appelés poils de jarre : ils sont de grande taille, épais, droits et implantés profondément dans le derme. Ils forment une couche imperméable appelée poil de couverture, qui a pour rôle de protéger le chien de l'eau et des intempéries (pluie, neige, etc.). C'est la longueur des poils primaires qui détermine la longueur du pelage du chien ;

 

  • les poils secondaires, aussi appelés sous-poils. Ils sont plus courts, fins, laineux, parfois ondulés ou même frisés. À la puberté du chien, ils se regroupent par paquet autour des poils primaires : c'est pourquoi le pelage d'un adulte est plus dense que celui d'un chiot. Ils ont pour fonction de protéger le chien du froid, mais aussi des fortes températures : ils assurent donc son isolation thermique.

 

Tous les follicules (primaires comme secondaires) sont présents dès la naissance : il n'y a donc pas de "nouveau poil" à proprement parler. Pour autant, tous ne sont pas actifs en même temps et n'évoluent pas simultanément.

Le cycle de croissance du poil du chien

Phases de croissance du poil
Phases de croissance du poil

Comme le cheveu humain, le poil pousse de manière cyclique, selon la phase d'activité du follicule correspondant. On distingue trois phases d'activité successives :

  • la phase anagène, qui est une phase de croissance de la tige du poil ;
  • la phase catagène, qui est une phase intermédiaire ou de transition ;
  • la phase télogène, qui est une phase de repos, pendant laquelle la tige cesse de pousser. On parle alors de "poil mort".

 

Après la phase télogène, une nouvelle phase anagène commence, et la nouvelle tige qui commence à pousser fait tomber le poil précédent.

 

Chaque follicule présente un cycle de croissance indépendant de celui de ses voisins : ainsi, certains poils poussent pendant que d'autres sont au repos, et inversement. La durée de chaque phase et la proportion de poils dans chacune dépendent principalement de la race de chiens : chez le Caniche par exemple, la phase anagène est particulièrement longue et la majorité des poils poussent simultanément. D'autres facteurs jouent sur le cycle de croissance du poil, tels que l'âge du chien, son sexe, son alimentation et son état de santé.

 

Selon leur localisation et leur nature, tous les poils ne poussent pas à la même vitesse : par exemple, les poils de couverture poussent plus vite que le sous-poil, et ceux situés au niveau du visage sont traditionnellement ceux qui grandissent le plus lentement.

La coloration du poil du chien

La coloration du poil du chien

Les chiens peuvent arborer un grand nombre de couleurs de robe : c'est d'ailleurs un élément esthétique incontestable, comme les cheveux chez l'Homme. Certains ont un pelage uni tandis que d'autres arborent plusieurs couleurs.

 

La coloration du pelage d'un chien est due à des pigments qui sont produits par des cellules présentes dans le follicule : les mélanocytes. Il existe deux types de pigment : l'eumélanine responsable des variations de bruns ou de noirs, et la phéomélanine responsable des variations de blond ou de roux. Selon la quantité de mélanocytes et les pigments qu'ils produisent, le pelage du chien peut être plus ou moins foncé ou clair, plus ou moins uni ou coloré.

 

L'intensité de la coloration dépend du nombre et de l'efficacité des mélanocytes autour de chaque poil, qui dépendent eux-mêmes de plusieurs facteurs :

 

  • de l'âge : avec le temps, les mélanocytes produisent moins de pigments : les poils continuent donc de pousser, mais certains deviennent grisonnants, voire blancs. C'est un phénomène courant chez les vieux chiens ;

 

  • du cycle de croissance du poil : lorsque ce dernier a fini sa croissance et entre en phase de repos, les mélanocytes deviennent temporairement inactifs. C'est pourquoi la racine d'un poil est blanche ;

 

  • de l'environnement : les mélanocytes sont inactifs à très haute altitude ou à très basse température. Les chiens vivant dans de telles conditions ont donc un pelage blanc.

 

La coloration du pelage n'a pas qu'une fonction esthétique : elle aide le chien à se camoufler dans son environnement, et joue aussi un rôle dans la régulation de sa température. En effet, les poils de couleur clair sont bien plus efficaces pour repousser la chaleur. À l'inverse, les poils foncés absorbent la chaleur tout en protégeant la peau du chien des rayons ultraviolets.

 

En fonction des conditions climatiques dans lesquelles ils vivent, les chiens peuvent donc changer légèrement de couleur de pelage d'une saison à l'autre pour s'adapter aux températures et à l'ensoleillement. Cela étant, dans la mesure où les pigments sont fixés à chaque poil, ce dernier ne change pas de couleur a posteriori : un changement de couleur de pelage passe donc nécessairement par une mue conséquente.

Les types de pelage chez le chien

Il existe de nombreux types de poils selon les races de chiens, et même selon les variétés. Tout dépend de la densité du pelage (présence ou non d'un sous-poil, abondance du poil, etc.), de sa longueur (court, mi-long, long, etc.) et de son aspect (fin ou épais, raide ou bouclé, etc.).

Le poil ras

Deux Dobermanns
Deux Dobermanns

Les chiens à poil ras possèdent un sous-poil court et peu abondant, ainsi qu'un poil de couverture court, lisse, serré et de longueur homogène sur l'ensemble du corps. Ils présentent l'avantage de perdre peu leurs poils et de nécessiter peu d'entretien, puisque leur pelage ne s'emmêle pas. Ils sont donc recommandés aux maîtres qui souhaitent s'épargner les séances de démêlage hebdomadaires.

 

Le Dobermann, le Bull Terrier, le Cirneco de l'Etna ou le Ratier de Prague, ainsi que certaines races de chiens de chasse, sont quelques exemples de chiens à poil ras.

Le poil dur

Un Airedale Terrier
Un Airedale Terrier

Les chiens à poil dur possèdent un sous-poil peu fourni et un poil de couverture sec et rêche au toucher. Certaines races ont un pelage raide, tandis que chez d'autres il est plutôt ondulé. Les individus possédant un tel type de poil muent généralement peu, voire pas du tout.

 

Les poils morts présentent la particularité de rester accrochés dans le pelage au lieu de tomber comme pour les autres chiens : il faut donc procéder à un trimming d'épilation deux à trois fois par an pour les arracher. Ce procédé n'est pas douloureux pour le chien ; il peut être réalisé par un toiletteur canin professionnel.

 

L'Airedale Terrier, le Shikoku Ken, le Westie et le Fox Terrier à poil dur ont tous un pelage de ce type.

Le poil bouclé ou frisé

Un Labradoodle
Un Labradoodle

Les chiens à poil bouclé ou frisé possèdent très peu de sous-poil, à l'instar de ceux à poil dur. En revanche, leur pelage de couverture croît lentement et de manière quasi continue.

 

De tels chiens nécessitent souvent beaucoup d'entretien :

  • leur pelage doit être démêlé fréquemment, en particulier chez ceux à poil court ;
  • ils nécessitent une coupe ou une tonte régulière pour conserver leur apparence de peluche vivante.

 

Ils présentent toutefois l'avantage de perdre peu leurs poils. Leurs mues, quand elles existent, sont très discrètes.

 

Le Labradoodle, le Caniche, le Chien d'Eau Portugais et le Cockapoo sont quelques exemples de chiens à poil frisé ou bouclé.

Le poil court

Un Bouvier Australien
Un Bouvier Australien

Les chiens à poil court se distinguent de ceux à poil ras par leur sous-poil abondant, dense et laineux. Leur pelage de couverture est quant à lui court et lisse, à l'exception des poils de l'encolure, des pattes arrière et de la queue qui sont plus longs.

 

De tels chiens muent généralement deux fois, à l'automne et au printemps : lors de ces périodes, le brossage du pelage doit être quotidien pour éliminer un maximum de poils morts. Le reste de l'année, un brossage hebdomadaire suffit, car les poils n'ont pas tendance à s'emmêler.

 

Parmi les races de chiens à poil court, on trouve par exemple le Labrador Retriever, le Bouvier Australien et le Chien-Loup Tchèque.

Le poil mi-long

Un Border Collie
Un Border Collie

Les chiens au poil mi-long possèdent un pelage de couverture abondant de longueur moyenne ; l'abondance du sous-poil peut varier selon les races. Certains chiens ont le poil brillant et lisse, tandis que d'autres ont un aspect plutôt sec.

 

Le pelage doit être démêlé plusieurs fois par semaine, car il a tendance à s'emmêler, en particulier au niveau de l'encolure et derrière les pattes.

 

À titre d'exemple, le Border Collie, le Berger Blanc Suisse, le Cocker Américain et le Cavalier King-Charles sont des races de chiens à poil mi-long.

Le poil long

Un Lévrier Afghan
Un Lévrier Afghan

Les chiens au poil long disposent d'un pelage très abondant et de grande longueur.

 

Ceux qui disposent d'un sous-poil ont un aspect plutôt lisse et brillant, tandis que les autres ont un pelage fin, soyeux et cassant, à la manière des cheveux humains. Dans les deux cas, le brossage et le démêlage doivent être quotidiens pour éviter la formation de noeuds et garder le pelage en bon état. Selon les races, le toilettage peut être délicat : il est alors préférable de confier son chien à un toiletteur professionnel à intervalle régulier.

 

Le Colley à poil long, le Yorkshire Terrier, le Samoyède et le Lévrier Afghan sont quelques exemples de races de chiens à poil long.

La mue chez le chien

La mue chez le chien

Comme les cheveux, les poils poussent, meurent et tombent toute l'année. Un chien qui perd ses poils n'a donc a priori rien d'anormal.

 

Cependant, à certaines périodes de l'année, on constate une augmentation de la quantité de poils perdus : ce sont les chutes saisonnières ou mues. Ces dernières ont pour but de renouveler les poils usés ou abîmés, mais aussi d'adapter le pelage aux nouvelles conditions climatiques qui s'annoncent (remplacement du poil d'été par un pelage d'hiver plus fourni, et inversement). Pour cette raison, elles ont traditionnellement lieu à l'automne et/ou au printemps. Les mues d'automne sont moins importantes que celles du printemps, car le sous-poil n'est pas renouvelé.

 

Le nombre de mues, leur période et leur intensité dépendent principalement de la race. Par exemple, chez le Malamute d'Alaska ou le Terre-Neuve, la mue est conséquente et se produit deux fois par an. À l'inverse, le Caniche est réputé pour ne pas perdre beaucoup de poils, que ce soit lors des chutes saisonnières ou même le reste de l'année : c'est ce qui en fait une race hypoallergénique, recommandée aux personnes souffrant d'allergie aux chiens.

 

En période de mue, la chute de poils est plus conséquente qu'à l'ordinaire. Le fait de brosser le pelage du chien plus fréquemment et de lui faire faire de l'exercice favorise l'élimination des poils morts. Mais dans tous les cas, le phénomène dure au minimum un mois, le temps que tout le pelage soit renouvelé. La mue se produit en mosaïque, c'est-à-dire que tous les poils d'une zone ne tombent pas en même temps pour ne pas laisser la peau dégarnie et sans protection.

La beauté du pelage reflète l'état de santé du chien

Un exemple d'alopécie partielle
Un exemple d'alopécie partielle

Comme le cheveu chez l'Homme, l'état du pelage d'un chien est un très bon indicateur de son état de santé.

 

En effet, un chien qui se porte bien possède un poil sain, brillant et des couleurs plus vives. À l'inverse, un pelage terne, sans éclat ou clairsemé est toujours le reflet d'un problème de santé plus ou moins grave : une carence en vitamines, une infestation parasitaire comme la gale sarcoptique ou la teigne, une maladie dermatologique, une allergie du chien, etc.

 

Il est bien sûr tout à fait normal de constater une plus grande perte de poils lors des périodes de mues : il n'y a alors pas besoin de s'alarmer. De la même façon, il n'est pas rare de constater chez les chiennes gestantes ou juste après leur mise bas une chute de poils plus ou moins prononcée. Pour autant, à aucun moment le pelage d'un chien ne doit donner l'impression d'avoir des trous, et la peau ne doit être dégarnie par endroit. En cas d'alopécie totale ou partielle du chien, il est important de contacter un vétérinaire rapidement afin d'en trouver la cause sous-jacente.

 

Par ailleurs, un entretien du pelage du chien adapté à son type de poil aide à conserver la fourrure en bon état. Ainsi, il faut brosser, démêler et donner un bain à son chien à des fréquences plus ou moins grandes selon l'individu et son mode de vie, sachant que des soins trop rares ou trop rapprochés peuvent contribuer à la détérioration du pelage. En cas de doute, il est préférable de demander conseil à un vétérinaire et/ou de faire toiletter son chien par un toiletteur professionnel afin de limiter le risque de mal faire.

Le mot de la fin

Les poils du chien sont semblables à nos cheveux : ils grandissent, meurent et tombent avant d'être remplacés par de nouveaux poils. Ils peuvent avoir une longueur, une épaisseur, une texture ou même une couleur différente selon les races et les individus.

 

S'il existe un grand nombre de types de poil différents, un entretien approprié et régulier doit être effectué dans tous les cas, afin de maintenir le pelage du chien en bon état.

Dernière modification : 01/15/2020.
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